12年间,非洲多棵千岁老树神秘死亡

  • 编辑时间: 2020-08-07
  • 浏览量: 372
  • 作者:

原产于热带非洲的猢狲树( African baobab,又名猴麵包树)散布于大草原,体积可高达300至500立方米,寿命长达2000岁。不过日前在期刊《自然-植物》(Nature Plants)发表的一项研究显示,这些老树近年相继死亡,科学家尚未清楚原因。

研究团队自2005年起展开计划,调查及记录所有已知非常大及古老的猢狲树,总数超过60棵。利用加速器质谱法(AMS)分析树木样本,研究不限于已倒下的猢狲树,还可以调查仍存活的树并测量其年龄。

是次研究发现,所有大型非洲猢狲树均有多重树干。大多数猢狲树一开始只有单一树干,随时间定期长出新树干——正如其他树长出新枝一样——再长成多重树干。研究团队专注调查最大型及年龄最长的猢狲树,发现它们的结构让比以往所认为的还要複杂和特别。

12年间,非洲多棵千岁老树神秘死亡

团队发现非洲猢狲树有一种新型结构,让它们能活得长久并长得巨大,在这个结构中,多重树干在地面围成一个圆形或椭圆的空间,研究人员称之为「环形结构」。猢狲树的环形结构有两种,一种是开放式结构,从外面可以看到内部,另一种封闭式环形结构较为常见。测量结果显示,开放式和封闭式结构均逐步形成,而且在出现三至八支树干后随时间封闭,有部分猢狲树会在环的外面有其他树干。

很多古老的猢狲树中间有非常大的空穴,主要是树干的中心位置,这些空穴源于腐朽、真菌侵蚀等原因而失去木质,研究人员称这些为「真空穴」,跟封闭式环形结构所组成的「假空穴」对比。由于持续腐朽,真空穴会越来越大,而假空穴则会因树干生长而缩小,此外前者内部并无树皮,后者则有。研究人员指有假空穴的封闭式环形结构是猢狲树「最神秘的结构」,他们发现只有猢狲树拥有这项特质。

12年间,非洲多棵千岁老树神秘死亡
各棵猢狲树的「假空穴」,最底为研究人员採集样本的情况。

研究人员整理出最老的13棵及最大的6棵猢狲树,由于有4棵重叠,总共有15棵树。在调查的12年间,有多达10棵树最大或最古老的树干倒下及死亡,其中4棵所有树干死亡,其余6棵则有较小型、较年轻的树干存活下来。

记录之中最古老的一棵猢狲树叫做Panke,位于津巴布韦,自2010年起树干陆续倒下。研究人员从Panke收集的数份样本之中,测量出最古老的部分约有2450年之久。而位于南非的Platland猢狲树,甚至有人曾经在其内部空间开设酒吧(见上图),是非洲已知最大参猢狲树及被子植物。它拥有两个封闭式环状结构,最大的部分在2016至2017年分裂,其5支树干均倒下死亡。

此外,博茨瓦纳共和国的Chapman猢狲树有一个开放式环状结构,由6支树干组成,这些树干属于三个世代,分别有1400、800至100以及500至600岁。在,所有树干同时倒下及死亡。

12年间,非洲多棵千岁老树神秘死亡
照片记录了Platland猢狲树的死亡。

研究人员表示,最古老及最大型的非洲猢狲树多数在过去12年死亡乃前所未见,这些死亡并非疫症引起,而且不少成熟猢狲树看似自然死亡的数字亦急剧增加。他们怀疑这跟非洲南部气候显着改变至少有部分关係,然而需要进一步研究去支持或反驳这个猜测。无论成因为何,猢狲树的树皮、根、种子和果实都是很多动物的食物来源,这些庞大的树木倒下,对非洲南部环境将有不少影响。